Що таке корали?

Ці химерні різнокольорові «кущі», які зазвичай називають коралами, насправді є вапняними відкладеннями. Це зовнішні скелети колоній морських безхребетних, іменованих кораловими поліпами. Кожен поліп оточує себе захисною оболонкою із вапняного речовини, яка в морській воді цементується до щільності каменю. Саме на цю оболонку-скелет наростають нові побратими коралового поліпа. В одному «кущі» корала може налічуватися до декількох мільйонів поліпів. Дружна колонія живе і процвітає прямо на останках предків, розростаючись все більше і більше. Корали розмножуються як брунькуванням, так і статевим шляхом. Личинки коралового поліпа, осідаючи на скелі і камені, дають початок новим колоніям.

Поліп, що живе в вапняному будиночку, має желеподібне тіло, розміром всього міліметр-півтора, ротовий диск і щупальця. Одні види харчуються, фільтруючи планктон з води, інші полюють за допомогою щупалець, на яких розташовано безліч жалких клітин. Ці клітини, як маленькі гарпуни, випускають паралізуючий отруту в здобич – дрібних тварин, які складають планктон. Є і більш великі види коралів, звичайно це одиночні поліпи, які можуть харчуватися креветками і рибою. Деякі види коралів навіть здатні навіть поранити людину, хоч і неглибоко.

Коралові поліпи мешкають найчастіше в теплих тропічних і субтропічних морях, на глибині до 20 метрів, де температура не нижче 20 ° C і достаток улюбленого ними планктону. Але деякі види можна зустріти і на 300 метровій глибині, і навіть в полярних водах. Корали зустрічаються самих різних кольорів – чорні, білі, червоні, блакитні, зелені, жовті, фіолетові, рожеві. Є навіть люмінесцирующие корали, що світяться в темряві. Забарвлення корала залежить від складу і кількості органічних сполук. Найціннішими вважаються червоний і чорний корали.

Усього відомо більше 2500 видів коралів.
Не всі вони мають той самий зовнішній вапняний кістяк, є безліч видів м’яких коралів, які поширені не менше. Ті, що схожі на кущі – це восьмілучевие рогові корали, саме з них роблять прикраси. Але більше за інших поширені шестипроменеві, які називають «будівельниками рифів». Величезні скупчення коралів утворюють коралові рифи, атоли і цілі острови. Всім відомий великий бар’єрний риф, розташований біля східного узбережжя Австралії, тягнеться більш ніж на 2000 км. Багато хто з островів Тихого океану теж спочатку були кораловими рифами.

Коралові рифи формуються не поспішаючи – в середньому, за рік колонія виростає всього на 4 см. Ці місця приваблюють величезну кількість найрізноманітніших морських мешканців. Тут можна зустріти морських зірок, червів, медуз, губок, ракоподібних, мурен і навіть акул. На одному гектарі рифу можна зустріти до 4000 видів риб. Саме завдяки незвичайній красі і різноманітності як самих коралів, так і їх морських сусідів, коралові рифи так популярні серед дайверів.